Лондон. Ноябрь, 28 число, 1757 год. В районе торгового квартала английской столицы - Сохо, - в трехэтажном здании на Броад Стрит, 28 проживает семья Джеймса Блейка – лавочника и собирателя книг. В его доме родился мальчик Уильям. Это был третий ребенок из семерых потомков четы Блейков.

Родители мальчика являлись протестантами - диссентерами, но крестили Уильяма в храме Св. Иакова в центре Лондона. Несмотря на многодетный статус родителей, малышу Уильяму дарилось много внимания и любовь. Образованием ребенка занималась мать Кэтрин Блейк на дому, а до 10 лет ребенок посещал школу.

Благодаря богатому собранию книг в доме, маленький Блейк познакомился с живописью Микеланджело и Рафаэля, Дюрера и Хемскета в их числе. Яркие иллюстрации копировались Уильямом с неоспоримой точностью и вызывали интерес к рисунку и живописи. Однако сын Блейков оставался ребенком с неуемным темпераментом, и родители отдали непоседу «в художники». 

В 15 лет Уильям Блейк стал учеником художника-гравера Джеймса Бесайера. Техника наставника уже тогда была старомодной и молодой ученик с неохотой «копировал» его манеру. Несмотря на старомодность, Блейк почерпнул многое из науки гравировки, одновременно формируя собственный стиль письма. Наравне с занятиями в мастерской Уильям писал с натуры здания храмов и лондонского Аббатства. Его любовь к библейским сюжетам подстегивала к творению религиозных картинок, списанных с фресок. Уже тогда художник влюбился в цвет и игру контрастов, познал свойства света и глубины теней. 

Бесайер занимался с Уильямом на протяжении 7 лет. Далее судьба направила Блейка в стены Королевской Академии в Олд Сомерсет Хаус. Во время обучения студент завоевал себе репутацию настоящего бунтаря в живописи. Он не соглашался с новым течением в живописи, считая, что «подгонять все под одну гребенку» - безрассудство и «идиотизм». 

В 1785 году художник окончил свое обучение. За это время жизнь его сильно изменилась под влиянием политических мятежей в Лондоне. После чего юноша стал противником всего, что связано с «грязной» властью. А в 1782 году, Уильям познакомился Джоном Флэксмэном – своим будущим покровителем. Тогда же в его судьбе появилась Кэтрин Буше, с которой художник вскоре обвенчался. 

Супруга Блейка была неграмотна, расписывалась крестом и не умела читать. Но она была старательной ученицей мужа и помогала иллюстрировать книги. Таким примером стал том Континентальных пророчеств. В этот же период художник обнаружил свой поэтический талант. Первая его публикация появилась в 1783г., за год до смерти отца Блейка. 

Наравне с иллюстрацией Уильям изобрел новую технику гравировки – рельефный офорт, который применял в декорировании обложек и иллюстрации Библии. «Песни невинности и опыта», «Иерусалим» и «Книга Тэль» - ряд произведений, оформленных самим Блейком рельефным офортом. 

Художник создавал черно – белые и цветные гравюры. В его руках акварель дышала особой жизнью, а сюжеты были столь фантастичны, что до сих пор вызывают неподдельный интерес критиков («Великий архитектор» - 1794г., «Навуходоносор» - 1975г. и др.). 

Блейк часто переезжал с места на место – то в Фелфам (1800г.), где работал над оформлением сборника Хейли, то назад в Лондон (1804г.). Уже тогда он начал писать и иллюстрировать свой «Иерусалим». Работу над произведением автор закончил спустя 19 лет. Наравне с этим Уильям задумался о продаже собственных сочинений и гравюр, для чего организовал выставку в галантерейном магазинчике своего брата в Сохо. В качестве экспонатов были представлены варианты произведений к «Кентерберийским рассказам» и знаменитый сегодня «Описательный каталог» по творчеству Чосера (1809г.). Ни одной картины в акварели и темпере автор не продал, а пресса высказалась негативно в адрес состоявшейся критики.

Блейк был не очень популярен среди массовки в силу непоколебимых убеждений и вере в классическую живопись. Его взгляды разделил новый знаковый – юный художник Джон Линнелл, состоящий в группе консерваторов Шоремские Древние. Это был 1818 год, художнику исполнился 61 год.

В 1820 году Уильям Блейк приступил к работе над оформлением «Книги Иова» - кульминационным произведением своего творчества. Иллюстрации были неописуемо красивы, фантастичны по сюжетной линии и не соответствовали, казалось, мировоззрению тогдашнего обывателя. В последствии художник Раскин сравнит их с творчеством Рембрандта. В творчестве Уильяма Блейка вообще можно найти следы как романтизма, так и символизма и сюрреализма.

Далее, в 1826 году, Блейк получил заказ на оформление Божественной комедии Данте. Его жена помогала в создании картин до последнего дня жизни автора. Спустя год живописец скончался, не успев воплотить в жизнь свою грандиозную задумку. Сохранились лишь несколько акварелей и оттисков («Образ Минотавра», «Вихрь любовников», «Сатана и Иов» и др.).

Уильям Блейк скончался 12 августа (1827г.) в Лондоне. В этот день он еще держал кисти в руках и писал своего «Данте» в комнате наедине с Кэтрин. Он ушел из жизни, оставив после себя лишь фамилию и яркие работы. Единственная дочь художника Тэль скончалась еще в младенчестве, став последним ребенком четы Блейков. 

Похоронен Уильям был на пятые сутки после смерти на кладбище для диссентеров в канун годовщины собственной свадьбы.